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¿Hay animales capaces de generar descargas eléctricas?


Pues sí que los hay, y algunos pueden ser peligrosos.
El ejemplo más típico y llamativo es el de la anguila eléctrica, un prodigio de la evolución que es capaz de generar en su cuerpo descargas eléctricas de muy alto voltaje.

La anguila eléctrica (Electrophorus electricus) es un pez perteneciente a la familia de los Electrophoridae, que no tiene nada que ver con las verdaderas anguilas, más que su forma y aspecto, que es parecido.
Son peces de agua dulce, depredadores, que viven en Suramérica (donde las llaman temblones o morenitas), principalmente en las selvas amazónicas, en las cuencas de los ríos Amazonas y Orinoco, donde prefieren charcas poco profundas de aguas turbias.
Pueden sobrevivir aunque las charcas se sequen, pues tienen un sistema para obtener oxígeno a través de la piel, muy similar al de los anfibios.
Suelen tener un tamaño de cerca de un metro de longitud y pesan entre 8 y 10 kg, aunque se han encontrado ejemplares de hasta 2 metros y casi 20 kg de peso.

Su sentido de la visión es muy reducido y, al vivir en aguas muy turbias, prácticamente no se sirven de él. Se orientan gracias a unos sensores eléctricos que tienen en la piel, que son capaces de detectar los más mínimos cambios de voltaje a su alrededor. De esta manera localizan a sus presas y se orientan perfectamente.

Para mejorar este sentido, son capaces de emitir pequeñas descargas eléctricas, de unos 10 voltios, que les sirven para detectar lo que hay a su alrededor y relacionarse con otros individuos de su especie, gracias a los sensores de su piel.

Pero lo más sorprendente de esta especie es que también son capaces de generar descargas eléctricas de más de 500 voltios (recordemos nuestros circuitos eléctricos domésticos tienen 220 voltios y quien ha recibido un calambre alguna vez sabe que es muy desagradable), que les sirven para atrapar a sus presas y defenderse cuando se sienten agredidas. Aunque su intensidad es baja y se duda que pueda causar la muerte de forma directa, una descarga así puede resultar muy dolorosa para una persona y provoca un adormecimiento de la zona afectada y pérdida de sensibilidad y coordinación.

Tomado de NIST
¿Cómo produce electricidad la anguila eléctrica?
Poseen tres parejas de órganos electrógenos a lo largo de todo su vientre. Estos órganos están formados por miles de células capaces de generar una pequeña corriente eléctrica, denominadas "electrocitos".
El primer par de órganos electrógenos se llama "órgano de Sachs" y genera corrientes eléctricas de bajo voltaje, que son las que el animal emite constantemente y le sirven para orientarse, detectar a sus presas y comunicarse con sus congéneres.
El segundo y tercer pares forman el "órgano de Hunter" y son capaces de producir descargas de alto voltaje, que son utilizadas para atacar a sus presas o defenderse de los posibles agresores.

Los electrocitos funcionan como minúsculos generadores y condensadores eléctricos, pues son capaces de producir un fuerte desequilibrio iónico en su membrana que genera una diferencia de tensión entre ambos lados de la misma equivalente a unos 0,1 voltio.
En este sentido, funcionan de forma muy similar a las neuronas, que son capaces de generar impulsos eléctricos del mismo modo y los transmiten a sus vecinas.
Pero estas células pueden mantener esta diferencia de tensión (acumularla, como un condensador eléctrico) y liberarla cuando el cerebro del animal da la orden.
Además, los electrocitos de cada órgano están conectados entre sí en serie (tienen forma de disco y se sitúan en largas filas), formando una especie de batería eléctrica (una pila voltaica muy poderosa) que suma las tensiones de todas las células. De este modo, los aproximadamente 5-6000 electrocitos de este pez pueden generar una descarga eléctrica de hasta 600 voltios.

Pez gato eléctrico
Raya eléctrica (viarural.com.ar)
Hay otros animales con electrocitos y que, por tanto, son capaces de producir descargas eléctricas, aunque ninguno llega al nivel de la anguila eléctrica.
Todos ellos son peces y destacan las rayas eléctricas (también llamados torpedos) y algunas especies de peces gato (peces de agua dulce que tienen unas barbas o bigotes a los lados de la boca).
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