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¿Existe una cara oculta en la Luna?

dark side of the moon original vinilo"The dark side of the moon" es un álbum mítico de Pink Floyd, uno de los más grandes discos de toda la historia del Rock...

No, no vamos a hablar de música en este artículo, sino de la Luna y su giro alrededor de la Tierra. Comenzar recordando este disco es debido a que probablemente la mayoría de la gente que alguna vez se ha preguntado si la luna tiene una cara oculta ha sido gracias al título de esta obra maestra del rock sinfónico.

Respondiendo a la pregunta del título: sí, hay una parte de la luna que jamás podemos ver, a pesar de que nuestro satélite gira alrededor de la Tierra.

¿Por qué la Luna gira alrededor de la Tierra?

La luna es un satélite de la Tierra, es decir, un astro bastante más pequeño (80 veces menor) que gira a su alrededor. Algo que también ocurre con otros planetas del sistema solar, aunque ninguno de ellos tiene un satélite tan grande en relación al tamaño del planeta.
Fuente: nasa.gov

La Tierra y la Luna son dos cuerpos celestes "unidos" por la gravedad, pero separados por la fuerza centrífuga debida al movimiento.
Es decir, ambos se atraen gravitatoriamente, pero el giro del satélite alrededor del planeta origina una fuerza que tiende a alejarlo.
De esta manera, existe un equilibrio de fuerzas que mantiene a ambos asociados, sin que la luna llegue a caer sobre la Tierra ni se aleje de ella (bueno, en realidad, se aleja unos centímetros cada año, pero esto no tendrá efectos apreciables en muchos millones de años).

Este equilibrio depende del movimiento de ambos, la rotación de la Tierra y la traslación de la Luna a su alrededor. En realidad, se mueven sobre unas órbitas que tienen como foco común el centro de masa del sistema que forman, en el cual cada uno ejerce una fuerte atracción gravitatoria sobre el otro (más la Tierra, lógicamente, pues tiene mucha más masa).



¿Por qué nos oculta una parte?

La luna, como hemos dicho, gira alrededor de la Tierra. Este movimiento se denomina traslación.
El tiempo que tarda en dar una vuelta completa es de algo más de 27 días (exactamente, 27 días, 7 horas y 43 minutos).

Además, presenta también un movimiento de rotación, girando alrededor de su propio eje.

Pues bien, resulta que este movimiento de rotación tiene la misma duración que el de traslación, por lo que no podemos apreciar su giro, ya que al tiempo que gira, se desplaza un poco alrededor de la Tierra, de manera que siempre nos muestra la misma parte (es algo así como si se mantuviera en la misma posición siempre, ya que ambos movimientos se compensan), esa es la famosa "cara oculta de la luna".
Earth-02-june.gif (45822 bytes)
Fuente: bestanimations.com

Esto es debido a la atracción atracción gravitatoria que hemos comentado antes, que hace que la velocidad de rotación de la Tierra se vea frenada, hasta el punto de que si no existiera la luna, nuestros días durarían sólo 8 horas.
Y lo mismo ocurre con la luna, que ha ido frenando su velocidad de rotación hasta que se ha ajustado a su giro alrededor de la Tierra, por la atracción de ésta, hasta sincronizar estos movimientos de manera que su duración es la misma.

Teóricamente, este frenado mutuo continuará hasta que la rotación de la Tierra se ajuste a la de la luna. En ese momento (dentro de muchos millones de años), se seguirá observando (si es que aún existen seres humanos para hacerlo) sólo una parte de la luna, pero además, sólo podrá verse desde una parte de la Tierra, ya que ambos tendrán sus movimientos de rotación ajustados de manera que aparentemente estarán fijos uno frente al otro.



¿Se ha visto la cara oculta de la luna?

La cara oculta es aproximadamente el 41% de la superficie lunar, lo que supone unos 15 millones y medio de kilómetros cuadrados que no podemos ver de nuestro satélite.
No podemos verlos desde la Tierra, pero desde que se envían sondas espaciales se ha observado, fotografiado y grabado en vídeo imágenes de esta parte de la luna. La primera de éstas fue la sonda espacial "luna 3", lanzada por la Unión Soviética en 1959 y que obtuvo las primeras fotos de la cara oculta.

En el año 2012, la NASA envió dos naves para estudiar el interior de la luna, que también se han encargado de realizar numerosas fotografías y vídeos sobre la cara oculta.
En estas imágenes se observa, lógicamente, un paisaje similar al del resto de la superficie lunar, muy accidentado y con numerosos cráteres provocados por impactos de meteoritos.

image of lunar far side
Fuente: nasa.gov

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